5 endroits géniaux pour camper près du Grand Sentier

L’emplacement fait toute la différence quand il est question de camping, et c’est la raison pour laquelle ma famille et moi-même demeurons toujours aux aguets pour repérer les petits bijoux en bordure du Sentier. Parmi nos critères: pouvoir quitter le camp à vélo pour se rendre directement sur les sentiers ou encore pouvoir mettre notre embarcation à l’eau à partir du site même, sans avoir à conduire pour se rendre ailleurs pour le faire. Imaginez le plaisir de partir en randonnée le matin en sachant que vous n’aurez qu’à retourner à votre site de camping pour dîner, plutôt que de devoir tout remballer et lever le camp, ou alors d’avoir à vous rendre ailleurs en voiture!

Voici donc nos terrains de camping préférés dans l’ouest du Canada. À partir de chacun d’eux, vous pourrez passer presque directement de votre tente au Grand Sentier à vélo, à pied, en canoë ou en véhicule récréatif.

Tunnel Mountain Village: parc national de Banff, Alberta

Tunnel Mountain Village est divisé en trois sections pour convenir à différents types de campeurs et formats de véhicules récréatifs; nous avons toujours eu un faible pour la section Tunnel Village, qui n’offre que des terrains sans services mais qui promet une expérience de camping plus près de la nature que les autres, soit Village II et Trailer Court. Mais peu importe la section dans laquelle vous choisirez de vous installer, vous aurez la possibilité de marcher ou de pédaler jusqu’à de fabuleux sentiers surplombant la ville de Banff – directement à partir de votre site.

Vous pourriez passer une matinée à vélo ou en randonnée autour du Tunnel Bench Loop, puis marcher ou pédaler jusqu’en ville pour aller dîner; enfin, une courte randonnée vous mènerait au sommet de Tunnel Mountain, un endroit parfait pour pique-niquer à l’heure du souper. Le lendemain, vous pourriez explorer à vélo le sentier Legacy, une magnifique section du Grand Sentier, et pédaler jusqu’à Canmore (20 km en aller simple). Parce qu’il est asphalté et relativement plat, ce sentier est tout indiqué pour les familles, qui peuvent ensuite revenir vers Banff en autobus ou en prévoyant une navette  – un service offert par des compagnies locales – ce qui plaira à ceux qui n’ont pas l’énergie de pédaler à l’aller et au retour.

Spray Lakes West Campground: Kananaskis, Alberta

Dans le parc provincial de Spray Valley, tout juste à l’extérieur de Canmore, ce site de camping constitue une porte d’entrée pour le sentier High Rockies – un tout nouveau sentier qui relie Goat Creek, aux limites du parc national de Banff, à Elk Pass, sur la frontière de la Colombie-Britannique. C’est le tronçon albertain du Sentier qui se trouve le plus à l’ouest et, une fois achevé, il sera sans l’ombre d’un doute la perle du réseau de sentiers de Kananaskis.

Spray Lakes West Campground fonctionne selon le principe du «premier arrivé, premier servi» et offre des aménagements de base, notamment des toilettes extérieures et des foyers. Comme on n’y trouve que 50 terrains, il vaut mieux arriver tôt sur place ou encore s’y présenter en milieu de semaine. De là, vous pourrez faire un saut sur le sentier et pédaler en direction sud vers le parc provincial Peter Lougheed, ou en direction nord vers Goat Creek et Banff. Les 3,8 km jusqu’au camping de Goat Pond, au nord, sont d’un parcours facile pour les enfants puisque la surface est plane.

Des douzaines d’autres sentiers de randonnée sont à découvrir dans les environs, dont celui, très populaire, de Chester Lake. Par ailleurs, si vous avez envie de changer du vélo ou de la marche, sachez que vous pourrez traverser Spray Lake à la pagaie en quelques heures.

Peter Lougheed Provincial Park Campgrounds: Kananaskis, Alberta

Au sud de Canmore, le vaste parc provincial Peter Lougheed propose un choix de 14 campings différents, incluant des terrains plus reculés, d’autres avec services pour véhicules récréatifs à Boulton Creek ou à Elkwood, des terrains pour groupes, des sites sans réservation pour ceux qui voyagent avec leur tente, et même un terrain dont l’accès se fait par canoë, de l’autre côté de Upper Kananaskis Lake. Le sentier High Rockies traverse le parc et comprend une adorable section pavée qui relie les terrains de Canyon, d’Elkwood et de Boulton Creek.

Si vous souhaitez suivre le Grand Sentier jusqu’à des sections plus reculées pour camper, le sentier High Rockies passe par Elk Pass et par le parc national d’Elk Lakes, ce qui vous permettra de vous installer près de Lower Elk Lake. On trouve aussi, près du lac, un chalet très confortable de l’Alpine Club of Canada qui est vraiment très agréable au printemps, alors que la température descend encore considérablement la nuit.

Kokanee Creek Provincial Park Campgrounds: West Kootenays, Colombie-Britannique

Le parc provincial de Kokanee Creek offre à ses campeurs une opportunité unique: celle de parcourir une section du Grand Sentier en pagayant. Si vous vous installez sur les rives de Kootenay Lake, vous pourrez pagayer sur une partie de la West Arm Paddle Route, laquelle fait 30 km.

Kokanee Creek compte trois sites de camping accessibles en véhicule. Ceux qui souhaitent camper au bord du lac choisiront le site de Sandspit, tandis que ceux qui voyagent en véhicule récréatif trouveront des terrains desservis en électricité au Friends Campground.

Parmi les autres sentiers populaires de la région, on trouve ceux des alentours de la ville Nelson ainsi que le sentier ferroviaire Great Northern, qui s’étend sur 40 km entre Nelson et Salmo, au sud. Et lorsque vos muscles vous réclameront une pause de marche, de vélo ou de canoë, vous pourrez en profiter pour aller vous détendre à l’une des nombreuses sources thermales de West Kootenays.

Wright’s Beach Camp: Penticton, Colombie-Britannique

L’une de mes sections préférées du Grand Sentier est le sentier ferroviaire de Kettle Valley, et Wright’s Beach Camp se trouve directement dessus, puisque le Sentier le traverse. Ainsi, en vous installant à Wright’s Beach Camp, vous aurez un maximum de choix d’excursions à partir de votre terrain de camping et pourrez partir en vélo ou à pied pour explorer autour comme bon vous semble.

La première excursion que nous avons faite sur le sentier ferroviaire de Kettle Valley à partir de site a eu lieu de Chute Lake à Penticton – une distance de 40 km dont la plus grande partie est en pente descendante vers Penticton, ce qui est tout à fait raisonnable pour une journée de vélo. Si vous avez deux véhicules, vous pourrez conduire pour monter jusqu’à Chute Lake, puis rejoindre votre terrain de camping à vélo et vous y reposer un peu; ensuite, vous n’aurez qu’à reprendre le volant pour récupérer le véhicule que vous aurez laissé près du lac.

Si l’option à deux véhicules ne fonctionne pas pour vous, vous pourriez pédaler en direction sud sur une branche du sentier ferroviaire de Kettle Valley qui mène à Okanagan Falls. Pensez à emporter votre maillot de bain afin de pouvoir sauter du pont à chevalets près d’Okanagan Falls, et assurez-vous aussi de prévoir un arrêt à Tickleberry’s pour vous offrir une crème glacée avant de remettre le pied à l’étrier pour revenir au camp! Ce trajet de 13 km en aller simple est aisé, et nous l’avons parcouru en famille; après quoi, mon mari a fait le chemin inverse sur son vélo pour ramener le camion pendant que nous l’attendions tranquillement à la plage de la ville.

Il convient de préciser que la majorité des sections du sentier ferroviaire de Kettle Valley ne sont pas asphaltées et qu’elles sont aussi agréables à parcourir à pied qu’à vélo. En ce qui nous concerne, nous optons pour le vélo afin de couvrir de plus grandes distances. Il faut dire aussi que nous aimons bien l’idée de pouvoir retourner au camp chaque soir plutôt que d’avoir à en installer un nouveau en pleine nature pour toute la famille le long de notre parcours.

Wright’s Beach Camp reçoit surtout des véhicules récréatifs et offre toute la panoplie de services pour motorisés sur la plupart de ses terrains. Les campeurs sous la tente qui cherchent un endroit où camper sur le sentier ferroviaire de Kettle Valley apprécieront les installations rustiques de Chute Lake près de Penticton, ainsi que le site de camping en bordure du lac à Banburry Green, au sud de Penticton.